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Benoît Fourneyron

Benoît Fourneyron

1802-1867

Fils d’un géomètre stéphanois, Benoît Fourneyron se fait très tôt remarquer par ses capacités hors normes. Il entre à 9 ans au collège de Saint-Étienne, montrant des prédispositions évidentes pour les sciences. Il est ensuite admis à l’« école des Mineurs », actuelle « École nationale supérieure des mines de Saint-Étienne », avant d’avoir atteint l’âge légal de 15 ans et supplée même son professeur de mathématiques en son absence.

Dans les années 1820, tout en travaillant dans les secteurs des houilles, des forges et des chemins de fer, le jeune homme oriente ses recherches vers un nouveau type de moteur hydraulique. Alors que les besoins en énergie ne cessent de croître avec l’expansion industrielle, les roues hydrauliques de l’époque affichent en effet de faibles rendements.

Inspiré par le travail de son maître Burdin, Benoît Fourneyron met au point une « turbine à pression universelle et continue », brevetée en 1832. Cette invention le rend célèbre bien au-delà de l’Hexagone, puisque ses turbines sont connues en Russie et même au Mexique.

Le scientifique ligérien est couronné par l’Académie des sciences en 1834 et se voit décerner une médaille d’or lors de l’Exposition de 1839. Il reçoit également une médaille d’honneur à l’occasion de l’Exposition universelle de 1855.

Benoît Fourneyron s’illustre aussi par son engagement politique. Il se rallie à la République après la Révolution de février et est élu député en 1848.

Lors de l’Exposition de 1867, il est nommé membre du jury et classé hors concours. Souffrant, il est contraint de mettre un terme à ses fonctions et meurt peu après. Il laisse en héritage divers legs pour les personnes pauvres.

Une place lui rend hommage à Saint-Étienne, ainsi qu’un lycée d’enseignement technique. Par ailleurs, des rues portent son nom à Paris, Carcassonne et Liévin.


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